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Nottingham Forest : Pourquoi la Carabao Cup « est proche des cœurs de Forest »
Steve Cooper (deuxième à droite) a imité l'ancien patron de Nottingham Forest Brian Clough (à gauche) en amenant les Reds en demi-finale de la Coupe de la Ligue

Avant que Nottingham Forest ne se lève pour conquérir l'Angleterre, et quand les miracles de Munich et de Madrid étaient encore des ambitions européennes insondables, il y avait la Coupe de la Ligue.

C'était le premier trophée majeur que les Reds remportaient sous feu le grand Brian Clough.

Le succès de 1978 – au cours duquel ils ont battu les détenteurs de la Coupe d'Europe Liverpool lors d'une rediffusion à Old Trafford grâce à un penalty controversé – est considéré par la légende de Forest Martin O'Neill comme « un tremplin » pour tout ce qui allait arriver.

En deux mois, les Reds, une équipe qui en était à sa première saison de retour dans l'élite, étaient champions de première division.

Douze mois plus tard, ils avaient remporté la première de leurs deux Coupes d'Europe.

Forest a atteint la finale de la Coupe de la Ligue à six reprises et a remporté le trophée à quatre reprises en 15 ans de succès sans précédent pour le club des East Midlands.

Mercredi, pour la première fois en 31 ans, ils participeront à la demi-finale d'une compétition de coupe.

Encore une fois, c'est ce qu'on appelait la Coupe de la Ligue – maintenant la Coupe EFL – lors de leur première saison de retour dans l'élite.

Avant le match à domicile de leur demi-finale contre Manchester United, le patron des Reds, Steve Cooper, a longuement expliqué à quel point atteindre les quatre derniers était une chance pour « l'ancienne génération de se remémorer » et comment la « jeune génération est avoir quelque chose de nouveau à expérimenter ».

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L'importance de la compétition pour Forest est quelque chose que Cooper a personnellement fait comprendre à ses joueurs.

« L'histoire du club dans le tournoi est vraiment riche et nous devons défendre cela », a-t-il déclaré à la BBC Radio Nottingham plus tôt dans la compétition.

« Cela ne garantit pas le succès, mais cela devrait ajouter à la motivation – je sais que c'est le cas pour la mienne. »

Nottingham Forest : Pourquoi la Carabao Cup « est proche des cœurs de Forest »
Des rappels du passé chargé de trophées de Forest sont affichés autour du terrain City Ground

Un concours « monumental » pour Forest

Depuis la pirogue de Forest au City Ground, Cooper et ses joueurs n'ont qu'à lever les yeux vers le Brian Clough Stand de l'autre côté du terrain pour voir la place de la Coupe de la Ligue dans les annales de l'histoire de Forest.

Courant le long du bord de tout le deuxième niveau, puis jusqu'au stand de Bridgford derrière le but, se trouvent des images et des noms des principaux trophées que le club a collectés.

O'Neill était un milieu de terrain pour l'équipe de Clough's Forest qui a remporté des Coupes d'Europe consécutives, a remporté le titre de champion d'Angleterre et a défendu cette Coupe de la Ligue révolutionnaire.

Emmenant Liverpool, alors détenteur de la Coupe d'Europe – une équipe qui conserverait ce titre en 1978 avant que Forest ne mette fin à son règne continental un an plus tard – à une rediffusion à Old Trafford après la fin de la finale de Wembley alors qu'un match nul et vierge était considéré à l'époque comme une victoire en lui-même.

Dans le but, les Reds ont dû compter sur le gardien adolescent Chris Woods, avec l'emblématique Peter Shilton à égalité.

Il a fallu un penalty, accordé de manière controversée après que Phil Thompson ait fait tomber John O'Hare à l'extérieur de la surface, pour sceller la victoire.

« Liverpool était cette grande équipe forte qui devait nous battre, en particulier dans la rediffusion quand je suppose que toutes nos cartes avaient été montrées », a déclaré O'Neill, qui, en tant que manager, a mené à deux reprises Leicester City au succès de la Coupe de la Ligue dans les années 1990.

« Battre Liverpool avec quelques joueurs non éligibles pour nous était vraiment fantastique.

« Cela a maintenu l'élan pour nous vers la fin de la saison pour continuer et gagner la ligue. C'était donc vraiment monumental à bien des égards.

« Nous venions d'être promus en première division et je ne sais pas quelles sortes d'attentes nous inspiraient.

« Mais nous continuons cette course fantastique dans la ligue, et ça continue avec une excellente course en FA Cup, puis nous continuons et remportons la Coupe de la Ligue.

« Pour nous, gagner deux trophées était vraiment sensationnel.

« La Coupe de la Ligue a été le tremplin pour tout ce qui a été réalisé par la suite. »

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Nottingham Forest avait le gardien de but Steve Sutton à remercier pour les avoir aidés à remporter une quatrième victoire en Coupe de la Ligue alors qu'ils battaient Oldham lors de la finale de 1990

En 1979, la Coupe de la Ligue – remportée après avoir battu Southampton en finale – était la première pièce d'un autre doublé de trophées.

La Coupe d'Europe remportée à Munich en 1979, et défendue un an plus tard au Bernabeu de Madrid, éclipsera tous les autres trophées remportés par Forest.

Forest a manqué de devenir le premier club à remporter un triplé de triomphes en Coupe de la Ligue lorsqu'ils ont été battus par les Wolves lors du match décisif de 1980.

Et pourtant, la coupe – une fois décrite par l'ancien patron de Manchester City, , comme importante mais « pas spécial » – a maintenu une place de distinction pour Forest.

Lorsqu'ils l'ont décroché pour la troisième fois en 1989, la victoire contre Luton en finale était significative car le premier trophée que Clough avait remporté depuis la fin de son célèbre partenariat avec Peter Taylor.

Au moment où ils a vaincu les finalistes surprise Oldham Athletic en 1990, aucune équipe n'avait plus remporté la coupe au cours des trois premières décennies de la compétition.

Steve Hodge a débuté dans les deux victoires, après être revenu au club pour un deuxième passage après des séjours à Aston Villa et Tottenham.

« Ce club tient la Coupe de la Ligue très près de son cœur », a déclaré Hodge.

« Cela nous a donné de belles journées. Pour les gens là-bas ou dans les environs à cette époque, ces journées sont inoubliables.

« Cela fait maintenant 30 ans que nous en avons envie. »

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